ロータスのラインナップが大幅縮小! アルピーヌと組んでどう変わるのか!?


 ロータスカーズは2021年1月25日(現地時間)、『エリーゼ』『エキシージ』『エヴォーラ』を2021年で生産終了すると発表した。

 ドライバー重視のロードカーを生み出し続けてきた英国の名門「ロータス」はどう変わろうとしているのか!? またもしこれから新車で手に入れたいという人は購入することが可能なのか?

 今、そしてこれからのロータスについて、レポートしていきたい。

文/大音安弘
写真/LOTUS

【画像ギャラリー】エリーゼ世代のロータスと未来のロータスを暗示するクルマたち


■名門にも時代の波が押し寄せる! エリーゼ世代の生産が終了

 多くのクルマ好きを虜にしてきた英国のライトウェイトスポーツの名門「ロータス」が、2021年1月25日、プレスリリースを配信。

 現行市販モデルである『エリーゼ』『エキシージ』『エヴォーラ』のすべてが2021年に生産終了することを明かした。モデルライフが長いことや、英国での自動車に対する規制の強化の影響から、どの段階で生産終了がアナウンスされるかに注目が集まっていたが、2021年内を持って、その歴史に幕を閉じることになった。

 1995年に発表された『エリーゼ』は、ロータス史に残るエポックメイキングな1台であった。ライトウェイトスポーツの基本に忠実な軽量コンパクトなスポーツカーであるとともに、特徴的なアルミニウム製バスタブフレーム構造を採用するなど、ロータスとしても新たな技術的チャレンジを盛り込んだ意欲作であった。その代表例が、ボディ剛性を高めるための構造接着剤だ。今や多くの量産車のモノコックボディに採用されているが、いち早くエリーゼは軽量高剛性化の手段として活用していた。

写真のエリーゼスポーツ220IIは、1798cc、直列4気筒スーパーチャージャーエンジンをミッドシップに搭載。最高出力220ps、車両重量924kg、ミッションは6速MTのベーシックな構成

 2000年には、サーキット指向を強めた『エキシージ』を投入。ライトウェイトスポーツの魅力を追求したエリーゼとスパルタンなエキシージのコンビは、スポーツカーメーカー、ロータスの名を再び世界に轟かせる大ヒット作となった。その後、エリーゼ姉妹は、バリエーションの拡大を続け、2006年にはグランツーリスモ指向の「ヨーロッパS」を投入。ただこれは短命に終わり、そのあとを2008年登場の2+2クーペ『エヴォーラ』が受け継ぎ、現在へと至る。

写真はエキシージ スポーツ350GPエディション。3.5L V6スーパーチャージャーエンジン搭載で最高出力350ps、往年のF1ロータス チームのJPSカラーをまとい、国内20台で限定販売された

 現代のロータスは、日本とも縁の深いクルマでもある。英国ローバー社の破綻により、エンジン供給を2004年からトヨタが担当。その後、一部のモデルを除き、ほとんどのロータス車に、トヨタエンジンが搭載されている。それらには、独自のチューニングが加えられ高性能化が図られているが、トヨタエンジンによる信頼性の高さもロータス車の強い武器となり、より多くの人に愛されるようになった。

 トヨタが供給したのは、直列4気筒エンジンとV6エンジンであった。しかし、ロータスは、それ以外にレクサスFシリーズに搭載されるV10の供給を望んだが、トヨタ側が断ったという噂もある。もしロータスに、5.0L V10が提供されていたらと、どんなクルマが仕上げられたのだろうか。しかしながら、今となっては決して実現しない夢となってしまった。

■スポーツカーは引退? それとも? 次世代ロータスはどうなるのか!?

 エリーゼ姉妹の生産を終えると、当然、ロータスの市販車は失われてしまうことになる。もちろん、ロータスは未来へと動く。それが市販モデルの一新の決定だ。

 『Type131』と呼ぶ次世代スポーツカーを次なる主力にすることを明かしている。そのプロトタイプの生産は、2021年より英国本社のあるヘセルの工場で行われるという。つまり、次世代ロータスも伝統どおり英国での生産が継続されることになる。これは現在の株主が、中国のGeely(吉利)とマレーシアのEtika(エティカ)であるが、英国拠点に活動を続け、ロータスブランドを守っていくことの表明といえるだろう。

 さらに今後のロータス成長のために、新たな生産設備への投資も決定しており、その総額は1億ポンド以上(140億円以上)にも達するというから驚く。この投資には、ふたつあるサブアッセンブリ施設を統合、効率を高め、生産台数を増加させるのが狙い。これは2018年に公表したビジネス戦略「VISION 80」に含まれるものであり、ロータスは自身が描く未来にまっすぐに突き進んでいることを強調している。

 雇用についても強化を行い、新たに250名を採用する計画だという。新たな従業員は、ロータスカーズだけでなく、エンジニアリングコンサルタント部門のロータスエンジニアリングの仕事に従事するメンバーも含まれている。

 ロータスは、自車開発だけでなく、多くの自動車メーカーのプロジェクトにも参画している。日本でもトヨタ『セリカXX』やいすゞ『ジェミニ』などロータスの技術提携が謳われているモデルが多く存在する。近年では、テスラの第一弾モデル「ロードスター」の開発製造にも大きく携わったことも有名だ。ロータスの技術を売ることも、同社を支える伝統的なビジネスのひとつなのである。

次ページは : ■ロータスの次代を担う新型車『Type131』とは?

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