ホンダF1 なぜ4位に躍進? 成績以上の“成果”期待できる変化の理由

 F1開幕戦で完走最下位の15位とリタイアに終わった新生トロロッソ・ホンダ。厳しい船出に“見えた”一戦の2週間後、4月8日に決勝を迎えた第2戦でトロロッソ・ホンダは4位という好成績を残した。なぜ、ホンダF1は躍進できたのか? その裏には、変化をもたらした新チームの気質があるとF1ジャーナリストの津川哲夫氏は見る。

文:津川哲夫
Photo:Getty images/Red Bull Contente Pool


「4位」は単なる運ではない

最終的に3位に入った王者ハミルトンを従えて走るトロロッソ・ホンダのガスリー
最終的に3位に入った王者ハミルトンを従えて走るトロロッソ・ホンダのガスリー

 開幕2戦目、バーレーンGPで、早くも入賞得点を稼いだトロロッソ・ホンダ。4位入賞は2008年のイギリスGP以来。トップ勢の3台(レッドブルの2台とライコネンのフェラーリ)が消えたことを考えても、続く中団グループを完全にリードした形だ。

 今回の結果が、レースでの“ラック”でないことは、トロロッソの2台の予選結果からも伺える。ピエール・ガスリーはQ3(予選3回目)に残り堂々の6番手、ブレンドン・ハートレーも0.3秒差でQ3を逃しての11番手。

 わずか2戦目にしてトロロッソ・ホンダは、マクラーレン・ルノーを予選順位で上回ってしまった。

 これはレースでも続き、ガスリーは新人らしからぬ安定したレースを展開、しっかりとしたマイペースを維持して、予選順位を上回る4位フィニッシュ。それも終盤ではトップ3と遜色ないラップタイムで走り抜けている。

初戦の苦戦が好成績の呼び水に

好成績は運ではない。予選でもトロロッソ・ホンダのガスリーは6位の好タイム。ハミルトンのグリッド降格で5番手スタートでレースに臨んだ
好成績は運ではない。予選でもトロロッソ・ホンダのガスリーは6位の好タイム。ハミルトンのグリッド降格で5番手スタートでレースに臨んだ

 初戦メルボルンの結果は予選決勝を通じて、表面上ネガティブな結果に見えた。事実ホンダの熱エネルギー回生ユニット(MGU-H)のトラブルもあり、見る者には「またか!」感が強かったのだ。

 また、マクラーレン・ルノーのアロンソが開幕戦で5位に入賞したことで、さらにこの2チームを比較してしまい、ほぼ全ての見解で「やはり、こんなものさ!」と言った意見が飛び交い、マクラーレンは持ち上げられ、トロロッソではなくホンダが批判された。 

 しかし、これがむしろトロロッソ・ホンダの今回の好結果に結びついたといったら、言い過ぎだろうか。

 トロロッソ・ホンダは、昨季マシンをベースとした2018年規則対応型で、パワーユニットも昨年型の信頼性を確立する開発に徹し、短時間で無理矢理搭載。

 したがって今シーズン、性能面での開発は、ある意味棚上げされてのシーズンの開幕であった。

 最新型の、それも1年の経験とデータを踏まえて開発されたマシンとパワーユニット群を相手に回し、トロロッソ・ホンダの戦闘力が開幕から高いはずがなかったのだ。

 実を言えばチームには、この状況への「納得」があり、これが逆にプレッシャーのない自由な環境を産んでいたといってよいだろう。

 開幕戦の“見た目の結果”の陰には、テストでの好走や開幕戦での1台完走があり、たった1レースで弱点の発見と、今後の開発プランの方向性が見えてきた、と言って良いかもしれない。

 事実、続く第2戦バーレーンで、車体開発で持ち込んだ空力パッケージは見事に効果を発揮。同パッケージ搭載のガスリーと非搭載のハートレー車の完走で、両車の比較と参照データが得られたはずだ。これは今後の開発に大きな資産となりえる。

 もちろん、ホンダ製パワーユニットも僅か1レースを経て、2台を完走させた。それも予選でのパフォーマンスと、レース終盤でのしっかりとしたパフォーマンスを見せての結果だ。

 レース後のアロンソ(マクラーレン)は、予選でのマクラーレン・ルノーの不発、レースでは偶然ではなくトロロッソ・ホンダの後塵を浴びて、今後のレースへ厳しい表情を隠さない。

ホンダを変えた“アルデンテな”チーム体質

4位入賞後のトロロッソ・ホンダのスタッフ。その様子が若く情熱的なチームカラーを物語る
4位入賞後のトロロッソ・ホンダのスタッフ。その様子が若く情熱的なチームカラーを物語る

 トロロッソはもともと陽気なイタリアンチーム。もちろん、レッドブルだから英国色も極めて強くはあるのだが、そんな英国色もベースがファエンツア、ロマーニャ。ワイン産地ど真ん中、あっと言う間にイタリア色に変わってしまう。

 基本チームは陽気なイタリアン、飲み・食い・遊びは活発で、そこのところの「要」をレッドブル色が良い具合に締めている。 

 チームはあくまでも本体のレッドブルの若手育成チーム。勝敗は本体ほど重要ではないことが、余計なプレッシャーがかからない理由。

 かといって決して手抜きはしないのがこのチームのミソ。与えられたリソースと環境を精一杯効果的に働かせて、芯のある効率の良い仕事をする。 

 今回のガスリーの4位入賞は、こんなアルデンテなトロロッソ・ホンダの体質に、本場のパルメザンチーズを贅沢に振りかけたパスタのようなもの。

 だいたいイタリアンパスタは、日本人にもとても相性の良い食材だ。ホンダとトロロッソ、合わないわけはないのだ。

 だからといって次回も4位や表彰台などの成績を見るのではなく、今回のような足を地に付けた、じっくりとした開発が続いてゆけば、確実な成果は(成績とかではなく)得られるはずだ。

ホンダにとって本当のF1参戦始まる

レース後、トロロッソの総帥フランツ・トストと固く手を握るホンダF1の田邊テクニカル・ディレクター
レース後、トロロッソの総帥フランツ・トストと固く手を握るホンダF1の田邊テクニカル・ディレクター

 そして、ヨーロッパラウンドあたりに投入されるはずの改良版ホンダパワーユニットとアップデートマシンが出揃えば、今シーズン中でも充分なパフォーマンスの向上をみることができるはずだ。

 今回はガスリー車の空力パッケージと熱回生エネルギーユニットの信頼性を確保する開発で、まずは実走効果を確認できた。

 次は両車に開発パーツを投入することで、2ドライバーのタンデムフィニッシュ(順位は大きな問題ではなく)へ。

 これが続けば、現状のポジションは確実に維持できるはずだし、壊さず完走が常時成立するようになれば、トロロッソ・ホンダ、トップ10入りの常連となることは、十分以上にあり得るのだ。

 2018年、いよいよホンダが“F1”に参戦を始めた!

◆2018年 F1グランプリ 今後の日程

第3戦 中国 4月15日決勝
第4戦 アゼルバイジャン 4月29日決勝
第5戦 スペイン 5月13日決勝
第6戦 モナコ 5月27日決勝
第7戦 カナダ 6月10日決勝
第8戦 フランス 6月24日決勝
第9戦 オーストリア 7月1日決勝
第10戦 イギリス 7月8日決勝
第11戦 ドイツ 7月22日決勝
第12戦 ハンガリー 7月29日決勝
第13戦 ベルギー 8月26日決勝
第14戦 イタリア 9月2日決勝
第15戦 シンガポール 9月16日決勝
第16戦 ロシア 9月30日決勝
第17戦 日本 10月7日決勝
第18戦 アメリカ 10月21日決勝
第19戦 メキシコ 10月28日決勝
第20戦 ブラジル 11月11日決勝
第21戦 アブダビ 11月25日決勝

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