ル・マンの女神ついに微笑む 小林可夢偉の苦悩と快挙

ル・マンの女神ついに微笑む 小林可夢偉の苦悩と快挙

 2021年8月21〜22日にかけて行われたル・マン24時間レース。TOYOTA GAZOO Racingの2台はワンツーフィニッシュでレースを制した。

 優勝した7号車のマイク・コンウェイ、小林可夢偉、ホセ・マリア・ロペスにとっては悲願の優勝となった。

 様々なトラブルによってあと一歩のところで優勝を逃し続けてきた小林可夢偉の苦悩と初優勝の喜び、そしてその先にあるものとは?

文/段 純恵、写真/TOYOTA

【画像ギャラリー】ついに悲願達成!! コンウェイ、小林可夢偉、ロペスが初優勝を飾った2021年ル・マン24時間レース


■過去の予選で見せた圧倒的スピードと一抹の不安

7号車ドライバーのコンウェイ、小林可夢偉、ロペスの勇姿。数年間、指の間からすり抜け続けた勝利をようやく掴み取った

 ’17年6月15日、サルト・サーキットの最初のコーナー、ダンロップカーブを立ち上がった一台のTS050がハイブリッド・パワーユニットの唸りとともに見る者を圧倒するスピードで姿を現した。

 その速度を保ったままシケインに飛び込み、マシンに暴れる隙を与えることなく飛ぶようにダンロップ・ブリッジの向こうに姿が消えるまで数秒。すべてが見渡せる丘で固唾を飲んでいた人々の間にため息とも何ともつかないザワめきが広がった。

 その一人だった筆者は、この世のものでないものを見たようなゾワゾワ感に襲われた。

 『そこまでスピードだしたらアカン! クルマが壊れる!』と気が気じゃなかったが、全力疾走中の7号車を追いかける仏語の場内アナウンスは、ユーノディエール、ミュルサンヌ、アルナージュとそれだけは聞き取れる有名ポイントを通過するごとにヒートアップ。

 最終のフォードシケインからはマシンガン状態になったアナウンサーが最後にひと声『カムイ・コバヤシィー!!!』と絶叫した次の瞬間、3千人以上はいただろう丘の上のざわめきは天を揺るがす大歓声に変わった。

 3分14秒791という、恐らく今後破られることのないレコードタイムとしてのスゴさもだが、タイムを知る前から人々の眼と気を引きつけて離さない走りは、小林可夢偉というドライバーの並外れた能力であり魅力だ。

 ただ『速ければ誰にも文句は言わせない』的な匂いも微かに感じられて、一人で走るF1ならまだしも団体競技の耐久レースではどうかなぁと少し気になったのも事実だった。

■ル・マンの女神に裏切られ続けても闘志は失わず

ル・マン24時間レースが行われるサルト・サーキットはうっそうとした森の中を走る区間がある。夜間は鼻先も見えないほどの闇に包まれ、ヘッドライトの灯りのみが頼りとなる

 ともあれ、その後も可夢偉はル・マンのポールポジション獲得数を伸ばし、ハイパーカー元年の今年も新車GR010を駆って4度目のPPを獲得。

 フランスが誇るル・マンレジェンド、ジャッキー・イクス氏の5回のPP記録にあと一歩まで迫り、すでにル・マンの予選王者と呼ぶにふさわしい可夢偉だが、決勝となると話はまったく別で、ル・マンの女神は’17年からトリオを組む可夢偉、マイク・コンウェイ、ホセマリア・ロペスの3人を翻弄し続けた。

 可夢偉が予選レコードを塗り替えた’17年は、ピットロードに現れた他チームの選手による『偽マーシャル』事件が引き金となってクラッチが故障しトップから転落、その後リタイア。

 スタートから僚友の8号車とデッドヒートを展開した’18年は、ロペスのスピンや可夢偉の走行時にチームとのコミュニケーションの乱れに端を発するガス欠危機で、一時は2分以上リードしていた僚車に逆転を許して2位。

 最も悲劇的だったのが’19年で、優勝まであと1時間という時にスローパンクチャーに見舞われたうえ、センサーの取り付けミスでチームが交換タイヤを特定できず余計なピットが増えてまたしても2位。

 さしもの可夢偉もこの時ばかりは「ル・マンが嫌いになりそう」とグチったが、誰かを責める言葉は一切口にしなかった。しかし実はそれもまだ序の口で、’20年もトップ快走中にまさかのターボトラブルで急減速。30分の修復作業を終えてコースに復帰した後は3位に戻るのが精一杯だった。

 「もうこれは運だな、というのが正直なところ。そういうことが突然起こるのがこのレースの過酷さ。実力とか速さとかではなく、本当にすべてが噛み合わないと勝てないことを痛感した」と、4年連続で女神に足蹴にされ、諦観の言葉をつなぐのがやっとの可夢偉だったが、最後に前を向くことは忘れなかった。

 「でもだからこそ、ル・マンは人を、挑戦し続けたいという気持ちにさせるんだろなと思いました」。

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